Le mot “automobile” est un composé classique dérivé du mot grec ancien autós (αὐτός), qui signifie “soi”, et du mot latin mobilis, qui signifie “mobile”. Il est entré dans la langue anglaise à partir du français et a été adopté pour la première fois par l’Automobile Club of Great Britain en 1897. Au fil du temps, le mot “automobile” a perdu de sa popularité en Grande-Bretagne et a été remplacé par “automobile”. Le terme ” automobile ” demeure principalement nord-américain, en particulier en tant que terme formel ou commercial. Une forme abrégée, “auto”, était autrefois une façon courante de désigner les voitures en anglais, mais elle est maintenant considérée comme démodée. Le mot est encore très courant comme adjectif en anglais américain, généralement dans des formations composées comme “industrie automobile” et “mécanicien automobile”. En néerlandais et en allemand, deux langues historiquement liées à l’anglais, la forme abrégée “auto” (néerlandais) / “Auto” (allemand), ainsi que la version complète formelle “automobiel” (néerlandais) / “Automobil” (allemand) sont toujours utilisées – soit la forme courte est le mot le plus courant pour “car”.
Machine à vapeur de Verbiest, en 1678. (Ferdinand Verbiest)

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Le premier véhicule à vapeur fonctionnel a été conçu – et probablement construit – par Ferdinand Verbiest, un membre flamand d’une mission jésuite en Chine vers 1672. Il s’agissait d’un modèle réduit de 65 cm de long pour l’empereur chinois qui n’était pas capable de transporter un conducteur ou un passager. On ne sait pas avec certitude si le modèle de Verbiest a été construit ou exécuté avec succès.

Le fardier à vapeur de Cugnot en 1771, tel que conservé au Musée des Arts et Métiers, Paris, France
Nicolas-Joseph Cugnot est largement crédité d’avoir construit le premier véhicule ou voiture mécanique automoteur grandeur nature vers 1769 ; il a créé un tricycle à vapeur. Il a également construit deux tracteurs à vapeur pour l’armée française, dont l’un est conservé au Conservatoire National des Arts et Métiers. Ses inventions ont cependant été handicapées par des problèmes d’approvisionnement en eau et de maintien de la pression de la vapeur. En 1801, Richard Trevithick construit et fait la démonstration de sa locomotive de route Puffing Devil, considérée par beaucoup comme la première démonstration d’un véhicule routier à vapeur. Il était incapable de maintenir une pression de vapeur suffisante pendant de longues périodes et n’était pas d’une grande utilité pratique.

Le développement des moteurs à combustion externe est détaillé dans le cadre de l’histoire de la voiture, mais souvent traité séparément du développement des vraies voitures. Divers véhicules routiers à vapeur ont été utilisés au cours de la première moitié du XIXe siècle, notamment des voitures à vapeur, des autobus à vapeur, des phaétons et des rouleaux à vapeur. Les sentiments contre eux ont conduit aux lois sur les locomotives de 1865.

En 1807, Nicéphore Niépce et son frère Claude ont créé ce qui fut probablement le premier moteur à combustion interne au monde (qu’ils ont appelé Pyréolophore), mais ils ont choisi de l’installer dans un bateau sur la Saône en France. Coïncidence, en 1807, l’inventeur suisse François Isaac de Rivaz a conçu son propre ” moteur à combustion interne de Rivaz ” et l’a utilisé pour développer le premier véhicule au monde à être équipé d’un tel moteur. Le Pyréolophore des Niépce était alimenté par un mélange de poudre de Lycopodium (spores séchées de l’usine de Lycopodium), de poussière de charbon finement broyée et de résine qui étaient mélangées avec de l’huile, tandis que de Rivaz utilisait un mélange d’hydrogène et d’oxygène. Ni l’une ni l’autre de ces conceptions n’a eu beaucoup de succès, comme ce fut le cas pour d’autres, comme Samuel Brown, Samuel Morey et Etienne Lenoir avec son hippomobile, qui ont chacun produit des véhicules (généralement des voitures ou des charrettes adaptées) équipés de moteurs à combustion interne.

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Le tricycle de Gustave Trouvé, la toute première voiture électrique à être présentée en public

Karl Benz, l’inventeur de la voiture moderne
En novembre 1881, l’inventeur français Gustave Trouvé fait la démonstration de la première voiture à trois roues fonctionnant à l’électricité à l’Exposition internationale d’électricité de Paris. Bien que plusieurs autres ingénieurs allemands (dont Gottlieb Daimler, Wilhelm Maybach et Siegfried Marcus) aient travaillé sur ce problème à peu près à la même époque, Karl Benz est généralement reconnu comme l’inventeur de la voiture moderne.

Le Benz Patent-Motorwagen original, construit pour la première fois en 1885 et breveté pour le concept.
En 1879, Benz a obtenu un brevet pour son premier moteur, qui avait été conçu en 1878. Bon nombre de ses autres inventions ont rendu possible l’utilisation du moteur à combustion interne pour alimenter un véhicule. Son premier Motorwagen a été construit en 1885 à Mannheim, en Allemagne. Il a obtenu le brevet pour son invention dès sa demande le 29 janvier 1886 (sous les auspices de sa grande entreprise, Benz & Cie. qui a été fondée en 1883). Benz a commencé la promotion du véhicule le 3 juillet 1886, et environ 25 véhicules Benz ont été vendus entre 1888 et 1893, lorsque son premier véhicule à quatre roues a été introduit avec un modèle moins cher. Ils étaient également équipés de moteurs à quatre temps de sa propre conception. Le Français Emile Roger, qui produisait déjà des moteurs Benz sous licence, ajoute maintenant la voiture Benz à sa gamme de produits. Parce que la France était plus ouverte aux premières voitures, au départ, plus de voitures ont été construites et vendues en France.

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